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La consommation d’eau tôt dans la vie des veaux encourage l’ingestion de grain et favorise le processus de fermentation dans le rumen, ce qui améliore la digestion des aliments et leur transformation en acides gras volatils.

La consommation d’eau tôt dans la vie des veaux encourage l’ingestion de grain et favorise le processus de fermentation dans le rumen, ce qui améliore la digestion des aliments et leur transformation en acides gras volatils.

Pourquoi est-il important de fournir de l’eau aux veaux en hiver?

Fournir de l’eau aux veaux dans les mois les plus froids de l’hiver représente un défi non négligeable, mais il n’en demeure pas moins important de le faire. En effet, le lait (ou lait de remplacement) n’est pas une source d’eau suffisante pour combler leurs besoins et soutenir le bon développement de leur système digestif.

L’eau est nécessaire au développement du rumen, car les bactéries qui transforment la nourriture en énergie sous forme d’acides gras volatils (AGV) en ont besoin pour se multiplier.

Cependant, grâce à la gouttière œsophagienne qui est active chez les veaux jusqu’à l’âge de 12 semaines environ, le lait s’en va directement dans la caillette sans passer par le rumen et le réseau. Ce détournement est nécessaire pour le lait, qui ne peut être digéré au rumen, mais ce n’est pas le cas pour les autres aliments, dont l’eau bue dans un seau.

Meilleure digestion et gain de poids supérieur

Ainsi, la consommation d’eau tôt dans la vie des veaux encourage l’ingestion de grain et favorise le processus de fermentation dans le rumen, ce qui améliore la digestion des aliments et leur transformation en AGV. D’ailleurs, selon certaines études, les veaux ayant accès à de l’eau consomment davantage de grain et ont un gain de poids supérieur à ceux recevant seulement du lait ou du lait de remplacement.

Idéalement, l’eau devrait être disponible dès le premier jour de vie. Les très jeunes veaux n’en boiront pas beaucoup au début, mais l’accessibilité à l’eau est importante pour qu’ils puissent s’y accoutumer le plus tôt possible.

Quelques conseils pour fournir de l’eau aux veaux en hiver :

Pour les veaux en hutte extérieure, offrir de l’eau tiède pendant de courtes périodes tout au long de la journée à des moments séparés de l’alimentation au lait, ou encore, offrir de l’eau tiède immédiatement après que les veaux ont bu leur lait et vider les seaux après 10 minutes pour éviter le gel;

Pour les veaux gardés à l’intérieur, l’eau devrait être disponible en tout temps.

Il est important d’essayer d’offrir de l’eau à des moments réguliers chaque jour afin d’habituer les veaux à cette ­routine. 

Le saviez-vous?

  • Les acides gras volatils (AGV) sont le carburant principal des bovins. Les micro-­organismes présents dans le rumen dégradent les parois végétales des aliments, les transformant en sucre puis en acides gras volatils, source de 70 % de l’énergie des vaches;
  • Le ratio d’AGV influence la teneur en gras et en protéines du lait;
  • Le ratio d’AGV varie selon la diète fournie (fourrages versus céréales), et un changement dans ce ratio peut être à l’origine de débalancements ­acido-basiques graves; 
  • Les principaux AGV sont l’acide acétique, l’acide propionique et l’acide butyrique.


Ce texte est une traduction et adaptation libre de l’article « Why Calves Need Water in Winter », paru dans Bovine Veterinarian en novembre 2020.
Dre ALIX SERAPIGLIA, M.V., collaboration spéciale